El primer mapa en 3D de la Vía Láctea

La misión 'Gaia' de la Agencia Espacial Europea, con destacada participación coruñesa, localiza 1.140 millones de fuentes lumínicas y determina la velocidad de movimiento y la distancia al Sol de dos millones de estrellas

15.09.2016 | 09:32
Imagen publicada ayer por la Agencia Espacial Europea (ESA) que muestra el mapa tridimensional más detallado de la Vía Láctea, elaborado por la misión espacial ´Gaia´.
Imagen publicada ayer por la Agencia Espacial Europea (ESA) que muestra el mapa tridimensional más detallado de la Vía Láctea, elaborado por la misión espacial ´Gaia´.

Algunos datos de la misión

  • Localización. El satélite ‘Gaia’ de la Agencia Espacial Europea (ESA) orbita en Lagrande 2, a unos dos millones de kilómetros de la Tierra. Fue lanzado al espacio el 19 de diciembre de 2013 desde la base europea en Kourou (Guayana francesa)
  • Equipamiento. ‘Gaia’ está dotado con dos telescopios de altísima precisión. Su ‘cámara’ sería capaz de fotografiar desde la Tierra la cara de una moneda depositada en la Luna
  • Envío y recepción de información. ‘Gaia’ envía datos durante unas ocho horas todos los días que dure la misión. Los recibirán dos de las estaciones de la ESA más sensibles de la Tierra, las de Cebreros (España) y Nueva Norcia (Australia)
  • Así trabaja. El satélite monitoriza cada estrella unas 70 veces y lo hará durante un periodo de cinco años, precisando sus posiciones, distancias, movimientos y cambios de luminosidad
  • Primer archivo de datos. ‘Gaia’ ha obtenido ya datos muy precisos de unos dos millones de estrellas y ha encontrado numerosos y desconocidos objetos celestes, como planetas extrasolares y estrellas enanas
  • Catálogo final. La colosal marea de datos que recibe la ESA dará lugar a un catálogo final que se publicará hacia 2022 y que ocupará un pegabyte (un millón de gigabytes), lo que equivaldría a 200.000 DVD

La misión europea 'Gaia', diseñada para realizar la cartografía tridimensional más precisa de la Vía Láctea, ha confeccionado en sus primeros dos años de operación un mapa con la ubicación de 1.140 millones de fuentes lumínicas y ha determinado la velocidad de movimiento y la distancia al Sol de unos dos millones de estrellas, un trabajo preliminar pero que ya supone una auténtica revolución en el conocimiento sobre el origen y la evolución galaxia. La comunidad científica gallega, y especialmente la Universidade da Coruña (UDC), con el Laboratorio Interdisciplinar de Inteligencia Artificial a la cabeza, participa activamente, desde sus inicios, en el proyecto, desarrollando los algoritmos que permiten clasificar esos cuerpos celestes

En las profundidades del espacio, a unos 1,5 millones de kilómetros de la Tierra y camuflado entre un sinfín de cuerpos celestes, se localiza el satélite Gaia, una de las joyas de la Agencia Espacial Europea (ESA), que tiene como objetivo censar los miles de millones de estrellas, y un número impensable de asteroides, enanas marrones, agujeros negros, exoplanetas, quásares y otros objetos del firmamento de la Vía Láctea, para crear un atlas tridimensional (3D) de la galaxia con un nivel de detalle sin precedentes.

La comunidad científica gallega, y especialmente la Universidade da Coruña (UDC), con los investigadores del Laboratorio Interdisciplinar de Inteligencia Artificial (LIA2) Minia Manteiga, Carlos Dafonte, Daniel Garabato y Marco Antonio Álvarez, junto con Ana Ulla, astrofísica de la Universidade de Vigo, a la cabeza, participa activamente, desde sus inicios, en el proyecto, desarrollando los algoritmos que permiten a Gaia clasificar los cuerpos celestes de nuestra galaxia, tal y como explicó ayer la propia Minia Manteiga durante la presentación, en el Rectorado de la UDC, del primer archivo de datos, con más de mil millones de estrellas analizadas por el satélite de la ESA. La mayor muestra de objetos celestes hasta la fecha.

Con la finalidad de elaborar el mapa tridimensional más detallado de la Vía Láctea, Gaia "ha determinado el brillo y la posición exacta en el firmamento de alrededor de 1.140 millones de estrellas", apuntó la astrofísica de la universidad coruñesa, quien señaló que, como preludio del catálogo más extenso que se elaborará en el futuro, el extracto publicado ayer también "presenta las distancias y los movimientos de más de dos millones" de cuerpos celestes.

"Al cartografiar el cielo con una precisión nunca antes alcanzada, Gaia se sitúa a la vanguardia de la astrometría. Esta publicación nos ofrece una primera impresión de los extraordinarios datos que nos esperan y revolucionará nuestra comprensión de cómo las estrellas se distribuyen y se desplazan por nuestra galaxia", destacó Manteiga.

El satélite Gaia, con un coste que ronda los 650 millones de euros, fue lanzado al espacio el 19 de diciembre de 2013 desde la base europea en Kourou (Guayana francesa). Forma parte de una ambiciosa misión de astronomía diseñada para elaborar un mapa tridimensional (3D) de la galaxia con datos de alta precisión de las propiedades de cada astro observado, su posición y desplazamiento. El observatorio está situado en órbita de Lagrange 2, un punto virtual en el espacio de equilibrio gravitatorio de la Tierra y el Sol que le aporta la deseada estabilidad sin tener que gastar mucha energía para mantenerse.

Gaia observa cada objeto celeste "una media de setenta veces", apuntó Minia Manteiga, y "nunca se detiene". Girando sobre sí mismo y en pequeño movimiento circular, escruta la inmensidad de la galaxia (100.000 años luz de diámetro) y diariamente registra datos de unos 50 millones de estrellas. En total, en los primeros dos años de trabajo, el satélite ha obtenido alrededor de 500.000 millones de imágenes individuales y unos 110.000 millones de espectros, "cifras que superan todo lo que se había llegado a observar a lo largo de todos los siglos", destaca la ESA. Los resultados han sido publicados en la revista especializada Astronomy & Astrophysics.

Dotado con dos telescopios de altísima precisión que enfocan en sentidos opuestos -lo que permite determinar posiciones relativas-, el satélite tiene todavía por delante dos años más de misión, incluso cuatro si materializa la prórroga que solicitan los científicos del equipo, por lo que la cantidad de datos "aún mejorará por mil", tal y como explicó la astrofísica de la UDC, quien señaló que el inventario obtenido hasta ahora representa "menos del 1% de la cantidad de estrellas que se estima hay en la Vía Láctea", probablemente entre 100.000 y 200.000 millones.

La colosal marea de datos que los científicos reciben dará lugar a un catálogo final que se publicará hacia 2022 y que ocupará un petabyte -un millón de gigabytes (GB)-, lo que equivaldría a unos 200.000 DVD.

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