El frotis nasofaríngeo para prueba de coronavirus es un procedimiento que consiste en introducir un largo hisopo por la nariz para recoger una muestra de la parte posterior de esta zona y la garganta, que luego se analiza para detectar el ARN del SARS-CoV-2. Es la conocida PCR. En un futuro, la prueba para diagnosticar si un sospechoso tiene coronavirus puede ser un trago más fácil para los potenciales enfermos. Un grupo de investigadores ha desarrollado un prototipo de dispositivo que detecta de forma no invasiva el Covid-19 en el aliento exhalado de los pacientes infectados.

Además de ser incómodo, el estándar actual para las pruebas de Covid-19 requiere PCR, un procedimiento de laboratorio que requiere mucho tiempo. Debido a los retrasos, la obtención de un resultado puede llevar varios días. Para reducir las tasas de transmisión y mortalidad, los sistemas de salud necesitan pruebas rápidas, baratas y fáciles de usar.

Por ello, los investigadores de este estudio, publicado en la revista ACS Nano, querían desarrollar un sensor basado en nanomateriales que pudiera detectar el Covid-19 en el aliento exhalado, similar a una prueba de alcoholemia. Estudios anteriores han demostrado que los virus y las células que infectan emiten compuestos orgánicos volátiles (COV) que pueden ser exhalados en el aliento.

Los investigadores crearon un conjunto de nanopartículas de oro vinculadas a moléculas que son sensibles a varios COV. Cuando los COV interactúan con las moléculas de una nanopartícula, la resistencia eléctrica cambia.

Los investigadores entrenaron el sensor para detectar Covid-19 mediante el uso de machine learning para comparar el patrón de señales de resistencia eléctrica obtenidas de la respiración de 49 pacientes con Covid-19 confirmados con los de 58 controles sanos y 33 pacientes con infección pulmonar sin Covid en Wuhan.

En el conjunto de pruebas realizadas, el dispositivo mostró una precisión del 76% en la distinción de los casos de Covid de los controles y un 95% de precisión en la discriminación de los casos de coronavirus de las infecciones pulmonares.