06 de octubre de 2020
06.10.2020
La Opinión de A Coruña

El Premio Nobel de Medicina reconoce a los descubridores del virus de la hepatitis C

El jurado destaca que el hallazgo de Alter, Houghton y Rice ha permitido "salvar millones de vidas" - Contribuyeron a reducir el contagio por transfusión y a la aparición de fármacos

06.10.2020 | 01:03
Los tres premiados (en la pantalla) durante la lectura del fallo del jurado, ayer.

Los científicos Harvey J. Alter, Michael Houghton y Charles M. Rice son los galardonados este año con el Premio Nobel de Medicina por el descubrimiento del virus de la hepatitis C, un hallazgo que permitió revelar el origen de los casos restantes de hepatitis crónica, más allá de la de tipo A y B, y posibilitó análisis de sangre y nuevos medicamentos para abordarlas. El jurado destaca su "contribución decisiva" en la lucha contra la hepatitis por transfusión, causante de la cirrosis y el cáncer de hígado, que ha permitido salvar "millones de vidas".

"Por primera vez en la historia, la enfermedad puede ser curada, aumentando las esperanzas de erradicar el virus de la hepatitis C de la población mundial", señaló el jurado, que resalta que aún mueren más de un millón de personas al año de hepatitis por transfusión, una preocupación para la salud global comparable a la tuberculosis o al virus de inmunodeficiencia humana (VIH).

La ciencia concluyó en los años cuarenta del pasado siglo que existían dos tipos principales de infecciones hepáticas: una transmitida por agua o alimentos contaminados (la A) y otra, mucho más amenazadora para la salud, que se contagiaba por la sangre y fluidos corporales. Dos décadas después, Baruch Blumberg descubrió que una forma de esa segunda clase de hepatitis era causada por lo que se llamó virus de la hepatitis B, un hallazgo que permitió el desarrollo de test y de una vacuna efectiva y que fue premiado además con el Nobel de Medicina en 1976.

En esa época Alter, trabajando entonces en la sanidad pública estadounidense, se percató de que un número importante de personas que recibían transfusiones de sangre desarrollaban igualmente hepatitis debido a un agente infeccioso desconocido. Luego demostró que la sangre de esos pacientes podía transmitir la enfermedad a chimpancés y que ese agente tenía las características de un virus.

Después de una década de esfuerzos infructuosos para tratar de aislar el virus, Michael Houghton recurrió a una estrategia innovadora, creando una colección de fragmentos de ADN de ácidos nucleicos encontrados en la sangre de un chimpancé infectado, a partir de la que se pudo identificar el virus. Faltaba por determinar si el virus podía causar la enfermedad por sí mismo, una tarea que llevó a cabo Rice, quien gracias a la ingeniería genética, pudo generar una variante del ARN del virus inoculada luego con éxito en chimpancés.

Alter (Nueva York, 1935) ejerció durante años en la Universidad de Georgetown, hasta que en 1969 regresó a los Institutos Nacionales de Sanidad para incorporarse al Departamento de Medicina de Transfusión del Centro Clínico, donde fue jefe de Estudios Clínicos y director asociado de Investigación. El británico Michael Houghton se doctoró en el King's College de Londres y se trasladó a ejercer a California en 1982 y de ahí a Canadá, donde ha continuado prácticamente toda su carrera, al frente del departamento de Virología de la Universidad de Alberta. Rice, nacido en 1952 en Sacramento (Estados Unidos), ejerce desde 2001 en el Centro de Estudios de la Hepatitis C de la Universidad Rockefeller.

Los investigadores Alter, Houghton y Rice suceden en el palmarés del premio de la Academia Sueca a William Kaelin, Gregg Semenza y Peter Ratcliffe, ganadores el año pasado por revelar la relación de las células con el oxígeno. Los tres científicos se repartirán los diez millones de coronas suecas (unos 950.000 euros) con que están dotados los premios Nobel este año. Con los tres nuevos galardonados, la lista de premiados con el Nobel de Medicina o Fisiología asciende a 113, de los que solo una docena son mujeres.

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